La Littérature putride

Où l’on prend conscience de la valeur de la littérature contemporaine.

Il s’est établi depuis quelques années une école monstrueuse de romanciers, qui prétend substituer l’éloquence du charnier à l’éloquence de la chair, qui fait appel aux curiosités les plus chirurgicales, qui groupe les pestiférés pour nous en faire admirer les marbrures, qui s’inspire directement du choléra, son maître, et qui fait jaillir le pus de la conscience.
Les dalles de la Morgue ont remplacé le sopha de Crébillon ; Manon Lescaut est devenue une cuisinière sordide, quittant le graillon pour la boue des trottoirs. Faublas [1] a besoin d’assassiner et de voir pourrir ses victimes pour rêver d’amour ; ou bien, cravachant les dames du meilleur monde, lui qui n’a rien lu, il met les livres du marquis de Sade en action.
Germinie Lacerteux [2], Thérèse Raquin [3], la Comtesse de Chalis [4], bien d’autres romans qui ne valent pas l’honneur d’être nommés (car je ne me dissimule pas que je fais une réclame à ceux-ci), vont prouver ce que j’avance.

Je ne mets pas en cause les intentions ; elles sont bonnes ; mais je tiens à démontrer que dans une époque à ce point blasée, pervertie, assoupie, malade, les volontés les meilleures se fourvoient et veulent corriger par des moyens qui corrompent. On cherche le succès pour avoir des auditeurs, et on met à sa porte des linges hideux en guise de drapeaux pour attirer les passants.
J’estime les écrivains dont je vais piétiner les œuvres ; ils croient à la régénération sociale ; mais en faisant leur petit tas de boue, ils s’y mirent, avant de le balayer ; ils veulent qu’on le flaire et que chacun s’y mire à son tour ; ils ont la coquetterie de leur besogne et ils oublient l’égout, en retenant l’ordure au-dehors.
Je dois, en bonne conscience, faire une exception pour M. Feydeau. Ce n’est que
faute d’un peu d’esprit qu’il dépasse la mesure ; mais je louerais beaucoup plus
son dernier roman, qui a des parties excellentes si l’auteur n’avait l’habitude
de ne laisser rien à dire à ses lecteurs, en fait de compliments, et si je ne me souvenais de la Fille aux yeux d’or. Quoi qu’il en soit, M. Feydeau a voulu, voyant les mœurs de son temps, écrire à son tour les Liaisons dangereuses. Il est parti d’un point de vue austère ; il flétrit sans ambages les belles façons des grandes dames ; il a dépeint avec une sûreté de coloris incontestable le portrait de son héroïne ; mais il n’a pu se garer du défaut commun. C’est un Joseph Prudhomme faisandé. En deux ou trois endroits il souligne trop, et on peut lui appliquer ce moyen de comparaison qui condamne les autres romanciers trivialistes il lui serait impossible de mettre son héroïne au théâtre.

Remarquez bien que c’est la pierre de touche. Balzac, le sublime fumier sur lequel poussent tous ces champignons-là, a amassé dans madame Marneffe [5] toutes les corruptions, toutes les infamies ; et pourtant, comme il n’a jamais mis madame Marneffe dans une position si visiblement grotesque ou triviale que son image pût faire rire ou soulever le goût, on a représenté madame Marneffe sur un théâtre. Je vous défie d’y mettre Fanny ; la scène principale la ridiculiserait ! Je vous défie d’y mettre la comtesse de Chalis Je vous défie d’y laisser passer Germinie Laceteux, Thérèse Raquin, tous ces fantômes impossibles qui suintent la mort, sans avoir respiré la vie, qui ne sont que des cauchemars de la réalité.
Le second reproche que j’adresserai à cette littérature violente, c’est qu’elle se
croit bien malicieuse et qu’elle est bien naïve elle n’est qu’un trompe-l’œil.

Il est plus facile de faire un roman brutal, plein de sanie, de crimes et de prostitutions, que d’écrire un roman contenu, mesuré, moiré, indiquant les hontes sans les découvrir, émouvant sans écœurer. Le beau procédé que celui d’étaler des chairs meurtries ! Les pourritures sont à la portée de tout le monde, et ne manquent jamais leur effet. Les plus plus niais des réalistes, en décrivant platement le vieux Montfaucon, donnerait des nausées à toute une génération.
Attacher par le dégoût, plaire par l’horrible, c’est un procédé qui malheureusement répond à un instinct humain, mais l’instinct le plus bas, le moins avouable, le plus universel, le plus bestial. Les foules qui courent à la guillotine, ou qui se pressent à la morgue, sont-elles le public qu’il faille séduire, encourager, maintenir dans le culte des épouvantes et des purulences ?
La chasteté, la candeur, l’amour dans ses héroïsmes, la haine dans ses hypocrisies, la vérité de la vie, après tout, ne se montrent pas sans vernis, coûtent plus de travail, exigent plus d’observation et profitent davantage au lecteur. Je ne prétends pas restreindre le domaine de l’écrivain. Tout, jusqu’à l’épiderme, lui appartient : arracher la peau, ce n’est plus de l’observation, c’est de la chirurgie ; et si une fois par hasard un écorché peut être indispensable à la démonstration psychologique, l’écorché mis en système n’est plus que de la folie et de la dépravation.
Je disais que toutes ces imaginations malsaines étaient dés imaginations pauvres ou paresseuses. Je n’ai besoin que de citer les procédés pour le prouver. Elles vivent d’imitation. Madame Bovary [6], Fanny, L’Affaire Clémenceau [7], ont l’empreinte d’un talent original et personnel ; aussi ces trois livres supérieurs sont-ils restés les types que l’on imite, que l’on parodie, que l’on allonge en les faisant grimacer. Combiner l’élément judiciaire avec l’élément pornographique, voilà tout le fonds de la science. Mystère et hystérie voilà la devise.

Il y a un piège, d’ailleurs, dans ces deux mots ; les tribunaux sont un lieu
commun de péripéties variées et faciles, et, à une époque d’énervement, comme on n’a plus le secret de la passion, on la remplace par des spasmes maladifs ; c’est
aussi bruyant, et c’est plus commode.
Ceci expliqué, je dois avouer le motif spécial de ma colère. Ma curiosité a glissé
ces jours-ci dans une flaque de boue et de sang qui s’appelle Thérèse Raquin, et
dont l’auteur, M. Zola, passe pour un jeune homme de talent. Je sais, du moins,
qu’il vise avec ardeur à la renommée. Enthousiaste des crudités, il a publié déjà
la Confession de Claude [8] qui était l’idylle d’un étudiant et d’une prostituée ; il voit
la femme comme M. Manet la peint, couleur de boue avec des maquillages rosés.
Intolérant pour la critique il l’exerce lui-même avec intolérance, et à l’âge où
l’on ne sait encore que suivre son désir, il intitule ses prétendues études littéraires : Mes haines !
Je ne sais si M.Zola a la force d’écrire un livre fin, délicat, substantiel et décent. Il
faut de la volonté, de l’esprit, des idées et du style pour renoncer aux violences ;
mais je puis déjà indiquer à l’auteur de Thérèse Raquin une conversion.
M. Jules Glaretie avait écrit, lui aussi, son livre de frénésie amoureuse et assassine ; mais il s’est dégoûté du genre après son propre succès, et il a demandé à l’histoire des tragédies plus vraies, des passions plus héroïques et non moins terribles. On meurt beaucoup dans ses Derniers Montagnards, mais avec un cri d’espérance et d’amour pour la liberté. La rage n’y est pas ménagée, mais celle-là
rend doux et tolérant.

Quant à Thérèse Raquin, c’est le résidu de toutes les horreurs publiées précédemment. On y a égoutté tout le sang et toutes les infamies c’est le baquet de la mère Bancal.
Le sujet est simple, d’ailleurs, le remords physique de deux amants qui tuent
le mari pour être plus libres de le tromper, mais qui, ce mari tué (il s’appelait
Camille), n’osent plus s’étreindre, car voici, selon l’auteur, le supplice délicat
qui les attend « Ils poussèrent un cri et se pressèrent davantage afin de ne pas laisser entre leur chair de place pour le noyé. Et ils sentaient toujours des lambeaux de Camille qui s’écrasaient ignoblement entre eux, glaçant leur peau par endroits, tandis que le reste de leur corps brûlait. »
À la fin, ne parvenant pas à écraser suffisamment le noyé dans leurs baisers, ils se
mordent, se font horreur, et se tuent ensemble de désespoir de ne pouvoir se tuer
réciproquement.
Si je disais à l’auteur que son idée est immorale, il bondirait, car la description
du remords passe généralement pour un spectacle moralisateur ; mais si le remords
se bornait toujours à des impressions physiques, à des répugnances charnelles, il ne serait plus qu’une révolte du tempérament, et il ne serait pas le remords. Ce
qui fait la puissance et le triomphe du bien, c’est que même la chair assouvie, la
passion satisfaite, il s’éveille et brûle dans le cerveau. Une tempête sous un crâne est un spectacle sublime : une tempête dans les reins est un spectacle ignoble.

La première fois que Thérèse aperçoit l’homme qu’elle doit aimer, voici comment
s’annonce la sympathie : « La nature sanguine de ce garçon, sa voix pleine, ses rires gras, les senteurs acres et puissantes qui s’échappaient de lui troublaient la jeune femme et la jetaient dans une sorte d’angoisse nerveuse. »
Ô Roméo ! ô Juliette ! quel flair subtil et prompt aviez-vous pour vous aimer si vite ? Thérèse est une femme qui a besoin d’un amant. D’un autre côté, Laurent, son complice, se décide à noyer le mari après une promenade où il subit la tentation
suivante : « Il sifflait, il poussait du pied les cailloux, et par moments il regardait avec des yeux fauves les balancements des hanches de sa maîtresse. »

Comment ne pas assassiner ce pauvre Camille, cet être maladif et gluant, dont
le nom rime avec camomille, après une telle excitation ?
On jette le mari à l’eau. A partir de ce moment, Laurent fréquente la Morgue
jusqu’à ce que son noyé soit admis à l’exposition. L’auteur profite de l’occasion
pour nous décrire les voluptés de la Morgue et ses amateurs.
Laurent s’y délecte à voir les femmes assassinées. Un jour il s’éprend du cadavre d’une fille qui s’est pendue ; il est vrai que le corps de celle-ci, « frais et gras, blanchissait avec des douceurs de teinte d’une grande délicatesse... Laurent la regarda longtemps, promenant ses regards sur la chair, absorbé dans une sorte de désir peureux. »
Les dames du monde vont à la Morgue, paraît-il : « Une d’elles y tombe en contemplation devant le corps robuste d’un maçon. La dame, — dit l’auteur, l’examinait, le retournait en quelque sorte, du regard, le, pesait, s’absorbait dans le spectacle de cet homme. Elle leva un coin de sa voilette, regarda encore, puis s’en alla. »
Quant aux gamins, « c’est à la Morgue que les jeunes voyous ont leur première maîtresse. »
Comme ma lettre peut être lue après déjeuner, je passe sur la description de la
jolie pourriture de Camille. On y sent grouiller les vers.
Une fois le noyé bien enterré, les amants se marient. C’est ici que commence leur
supplice.
Je ne suis pas injuste et je reconnais que certaines parties de cette analyse des
sensations de deux assassins sont bien observées. La nuit de ces noces hideuses
est un tableau frappant. Je ne blâme pas systématiquement les notes criardes, les
coups de pinceau violents et violets ; je me plains qu’ils soient seuls et sans mélange ce qui fait le tort de ce livre pouvait en être le mérite.
Mais la monotonie de l’ignoble est la pire des monotonies. Il semble, pour rester dans les comparaisons de ce livre, qu’on soit étendu sous le robinet d’un des lits de la morgue, et jusqu’à la dernière page, on sent couler, tomber goutte à goutte sur soi cette eau faite pour délayer des cadavres.
Les deux époux, de fureur en fureur, de dépravations en dépravations, en viennent à se battre, à vouloir se dénoncer. Thérèse se prostitue, et Laurent, « dont la chair est morte », regrette de ne pouvoir en faire autant.
Enfin, un jour, ces deux forçats de la morgue tombent épuisés, empoisonnés, l’un sur l’autre, devant le fauteuil de la vieille mère paralytique de Camille Raquin, qui jouit intérieurement de ce châtiment par lequel son fils est vengé.
Ce livre résume trop fidèlement toutes les putridités de la littérature contemporaine pour ne pas soulever un peu de colère. Je n’aurais rien dit d’une fantaisie individuelle, mais à cause de la contagion il y va de toutes nos lectures. Forçons les romanciers à prouver leur talent autrement que par des emprunts aux tribunaux et à la voirie.

A la vente de ce pacha qui vient de liquider sa galerie tout comme un Européen, M. Courbet représentait le dernier mot de la volupté dans les arts par un tableau qu’on laissait voir, et par un autre suspendu dans un cabinet de toilette qu’on montrait seulement aux dames indiscrètes et aux amateurs. Toute la honte de l’école est là dans ces deux toiles, comme elle est d’ailleurs dans les romans : la débauche lassée et l’anatomie crue. C’est bien peint, c’est d’une réalité incontestable, mais c’est horriblement bête.
Quand la littérature dont j’ai parlé voudra une enseigne, elle se fera faire par M. Courbet une copie de ces deux toiles. Le tableau possible attirera les chalands à la porte ; l’autre sera dans le sanctuaire, comme la muse, le génie, l’oracle.

Notes

[1Les Amours du chevalier de Faublas, roman-mémoires publié en trois parties de 1787 à 1790 par Jean-Baptiste Louvet de Couvray chez Ambroise Tardieu à Paris.

[2Germinie Lacerteux, d’Edmond et Jules de Goncourt, 1865.

[3Thérèse Raquin, par Emile Zola, 1867

[4La Comtesse de Chalis, ou les mœurs du jour, par Ernest Feydeau, 1868.

[5Madame Marneffe, protagoniste de La cousine Bette, 1846.

[6Madame Bovary de Gustave Flaubert, 1857.

[7L’Affaire Clémenceau. Mémoire de l’accusé, d’Alexandre Dumas fils,1866.

[8La Confession de Claude, d’Emile Zola, 1865.

Louis Ulbach, dit Ferragus, « La Littérature putride », Le Figaro, 23 janvier 1868.
La réponse de Zola est disponible la semaine suivante.

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