Charbon

Où l’on apprend comment un combustible interdit par le roi en 1306, devint le roi des combustibles 480 ans plus tard.

Une brève histoire du Charbon.

Connu depuis l’Antiquité, le charbon de terre, autrement appelé houille, n’est guère utilisé en Europe avant le XVIIIe siècle. Il est en effet considéré comme dangereux pour la santé, et en 1306 le Parlement anglais demande au roi d’en interdire l’usage. Il faut attendre 1735 et l’invention par Abraham Darby, un maître des forges anglais, du procédé permettant de réduire sa teneur en soufre, ce qui donne alors du coke, pour que ce combustible devienne intéressant. Mais c’est avec l’apparition de la machine à vapeur de l’ingénieur James Watt, en 1786, que le charbon révéle son véritable potentiel pour remplacer dans les tâches pénibles, la force humaine ou animale.

La production des mines européennes s’intensifie en conséquence : la production française, par exemple, de 4,5 millions de tonnes en 1850, passe à 13,5 millions en 1869. L’Angleterre, pionnière par ses inventeurs, principal producteur mondial, domine aussi l’association internationale des Maîtres des Forges grâce à ses Steam Lords.

Le charbon est devenue l’énergie de base de la société européenne. Son coût particulièrement bas le préserve pour l’instant de la concurrence de l’éther comme principale source d’énergie. Il impose son unité aux paysages européens, non seulement à ceux des pays miniers, mais à l’architecture générale des villes, marquée par le gigantisme et la démesure. Allié à la fonte, puis au fer, et enfin à l’acier, il offre à ses propriétaires, la domination du monde pour encore plusieurs décennies. Mais par ses poussières, il tue lentement les hommes chargés de l’arracher à la Terre-Mère. C’est lui qui fabrique les plus enragés des anarchistes voulant faire tomber cette société.

« Le Voreux, à présent, sortait du rêve. Etienne, qui s’oubliait devant le brasier à chauffer ses pauvres mains saignantes, regardait, retrouvait chaque partie de la fosse, le hangar goudronné du criblage, le beffroi du puits, la vaste chambre de la machine d’extraction, la tourelle carrée de la pompe d’épuisement. Cette fosse, tassée au fond d’un creux, avec ses constructions trapues de briques, dressant sa cheminée comme une corne menaçante, lui semblait avoir un air mauvais de bête goulue, accroupie là pour manger le monde. Tout en l’examinant, il songeait à lui, à son existence de vagabond, depuis huit jours qu’il cherchait une place […] Rien, plus un sou, pas même une croûte : qu’allait-il faire ainsi par les chemins, sans but, ne sachant seulement où s’abriter contre la bise ? Oui, c’était bien une fosse, les rares lanternes éclairaient le carreau, une porte brusquement ouverte lui avait permis d’entrevoir les foyers des générateurs, dans une clarté vive. Il s’expliquait jusqu’à l’échappement de la pompe, cette respiration grosse et longue, soufflant sans relâche, qui était comme l’haleine engorgée du monstre. »

E. Zola, Germinal.

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