Babbage (Charles)
Nom Charles Babbage
Dates 26 décembre 1791 - 18 octobre 1871
Pays Royaume Uni
Catégorie Savant (inventeur et mathématicien)
Titre Esq PC FRS FRSE

Si sous l’empire romain l’empereur était « Père de la Patrie », sous l’empire victorien Babbage a bien mérité le titre de « Père du Progrès ».

Originaire d’une famille relativement aisée, Charles Babbage fait ses études au Trinity College (le plus grand des collèges constituant l’université de Cambridge, qui a également formé Francis Bacon ou Isaac Newton). C’est là qu’il fonde en 1812, la « Société Analytique » avec neuf autres mathématiciens universitaires. Dès 1815, il est élu membre de la Royal Society de Londres, cinq ans plus tard, de celle d’Edimbourg.

Esprit n’acceptant ni l’erreur ni le désordre (en 1857 il publie une « Table de la fréquence relatives des causes de bris de vitres », en 1864 une étude recensant 165 nuisances urbaines), il se met en tête de fabriquer une machine capable de calculs évitant les fautes dues aux faiblesses humaines. Reprenant les travaux de Blaise Pascal et Gottfried Leibniz, avec l’aide d’Ada de Lovelace, il dessine en 1821 les plans d’une machine à différence qui transforme définitivement la civilisation européenne. Mise en chantier en 1823, elle est modifiée constamment jusqu’en 1833 : ses vingt-cinq mille engrenages dépassent alors les 13 tonnes et les 2,4 mètres de hauteur. Seuls le charbon et la vapeur permettent de faire fonctionner un tel monstre. Une deuxième, puis une troisième machine, plus performantes, plus légères, moins encombrantes sont par la suite mise en service : ce sont à proprement parler des machines analytiques. Alimentées en informations par des cartes perforée, elles permettent le traitement des données sociales en masse : chaque individu est à présent fiché et les recoupements opérés par les machines (par exemple le Grand Napoléon en France) occupent des myriades de fonctionnaires dans chaque pays.

Lord Babbage atteint alors le sommet de la société victorienne et devient un pilier du parti radical industriel.

La disposition circulaire des axes de la Machine à différence autour de grandes roues centrales augurait des perspectives les plus vastes. L’arithmétique tout entière paraissait maintenant à la portée du mécanisme. J’y entrevis même vaguement une Machine analytique et poursuivis avec enthousiasme cette ténébreuse vision.
Les plans et les expériences furent des plus coûteux. Des dessinateurs de la plus haute compétence furent engagés pour économiser le travail de mon propre cerveau tandis que des ouvriers qualifiés exécutaient l’appareillage mécanique expérimental.
Afin de poursuivre avec succès mon entreprise, j’avais acheté une maison avec environ un quart d’arpent de terrain dans un quartier très tranquille de Londres. Ma remise à voiture fut transformée en une forge doublée d’une fonderie tandis que mes écuries laissaient place à un atelier. Je fis moi-même construire d’autres spacieux ateliers et réservai une bâtisse à l’épreuve du feu pour les plans et les dessinateurs.
Les relations complexes entre les diverses parties du mécanisme auraient mis en échec la mémoire la plus tenace. Je triomphai de cette difficulté en améliorant et en enrichissant un langage par signes, la Notation mécanique, dont j’avais expliqué le principe en 1826 dans un article publié par les Transactions of the Royal Society. Ainsi réussis-je à maîtriser un domaine de recherche d’une si grande étendue qu’autrement je n’aurais jamais pu le cerner, même au terme d’innombrables années. C’est grâce au langage par signes que la Machine devint réalité.

— Lord Charles Babbage,
Etapes dans la vie d’un philosophe, 1864

Gibson & Sterling, La Machine à Différences.

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1823
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